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Tecnología desarrollada en la UCN permite optimizar recursos en proceso de extracción de cobre

La invención creada por los académicos Claudio Acuña, Claudio Leiva y Diego Poblete, presenta un innovador mecanismo que será escalado para ser llevado posteriormente al mercado minero; lo que se espera lograr gracias a un plan generado tras la participación del equipo en un programa para la innovación de la Universidad de California Riverside.

“Hollow drop” (gota hueca) es el nombre del desarrollo científico creado en la Universidad Católica del Norte, que mediante un innovador método permite la optimización de recursos a través de un mecanismo diferente de extracción de cobre por solvente.

Este sistema -que ya cuenta con solicitud de patente en Chile y en Perú- y que comenzó a gestarse desde un proyecto llevado a cabo desde hace unos 10 años, es ejecutado por un equipo liderado por el académico Claudio Leiva junto con el ingeniero Diego Poblete, y permite una importante reducción de recursos económicos; reduciendo el uso de la oxima (extractante de alto valor económico) y utilizando infraestructura de menor tamaño.

¿Cómo funciona este sistema?

Según explica Leiva, el primer desafío de generar este mecanismo consistió en generar “enjambre de gotas”, las que fueron creadas mediante materiales especiales, utilizando acero inoxidable sinterizado. Estos materiales permitieron revestir estas burbujas (o gotas huecas), las que ingresan por la parte inferior (de la columna o celda) que contiene kerosene con oxima (extractante). “Después de eso, por diferencias de presión, las burbujas de aire pasan a través de este acero y salen al otro lado burbujas que están cubiertas con el orgánico y se enfrenta con el acuoso en la parte superior de esta torre, entonces las burbujas empiezan a ascender, y como está cubierta por esta capa de orgánico, que contiene la oxima, va encontrando el material que queremos extraer y se produce la extracción”, añade.

Posteriormente, Leiva explica el método completo, agregando que “va ascendiendo el material por diferencia de presión por la torre o celda, y cuando llega la burbuja a la parte superior crea una espuma que lleva el material extraído, que comienza a salir mediante un rebalse”.

Para contar los beneficios de este método, Leiva expresa las diferencias respecto al método tradicional de extracción por solvente utilizado en gran parte de minería nacional. “Una de las principales diferencias es que el orgánico no queda en el acuoso y se logra una perfecta separación entre la fase acuosa y la fase orgánica. Y no necesita agitación para realizar la mezcla”.

Asimismo, el académico indica que, gracias a esta innovación, se produce el ahorro de oxima en un 2%, al evitar el proceso de arrastre del mecanismo tradicional, que implica una pérdida de este recurso. Todo ello, junto con la utilización de equipos más pequeños, lo que implica una menor inversión en infraestructura.  

Desarrollo y aplicación de “Hollow Drop”: asesoría mediante programa I-Corps

Para escalar el proyecto, que actualmente se encuentra probado a escala de laboratorio (TRL-4), se desarrollará -gracias a un proyecto Corfo aprobado- un sistema piloto 10 veces más grande que el anterior; que busca resolver desafíos de corte teórico, que comenzarán a ser investigados por Diego Poblete gracias a un doctorado que iniciará en Finlandia.

Por otro lado, se lleva a cabo la estrategia de comercialización, ejecutada bajo los lineamientos que un equipo -compuesto por Leiva y Poblete, además de Marcelo Fuentes, Víctor Flores, Pablo Garrido y Daniela Godoy- adoptaron gracias a su participación en el programa I-Corps de la Universidad de California Riverside; inclusión que se dio gracias a cupos otorgados por el Hub de Transferencia Tecnológica APTA.

Respecto a la participación en este entrenamiento de innovación, basado en metodologías como Canvas, Customer Discovery y Lean startup, Claudio Leiva valoró la experiencia adquirida. “Lo importante es que nos dio una visión distinta de pensamiento, al mirar el problema desde el punto de vista del cliente y no desde el del científico o investigador. Y eso hace un cambio muy grande, porque eso te cambia la oferta de valor”.

Respecto de los planes para la transferencia de la tecnología, Leiva añade que “se está visibilizando la opción de generar una segunda licencia para lograr una mayor espalda económica y hacer una validación industrial y un contrato con una minera, para llevar la tecnología a su faena; gestiones en las que nos estamos haciendo asesorar por la Dirección de Innovación y Transferencia Tecnológica de la UCN”, finaliza.

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