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Marina Vargas, MAINI: “Buscamos proveer tecnología analítica sofisticada para apoyar a la minería a resolver sus desafíos”

Marina Vargas, directora de la Unidad de Equipamiento Científico de la UCN, MAINI, relata en detalle los servicios que prestan y la proyección esperada para seguir brindando apoyo tecnológico a la casa de estudios, centros de investigación y sector industrial nacional.

Centralizar el equipamiento científico de la Universidad Católica del Norte es el principal objetivo de MAINI, entidad que presta servicios de manera transversal para el desarrollo tecnológico y que, además, tiene un importante rol en la industria minera.

Según indica Marina Vargas, quien lidera esta unidad, “se cuenta con 7 laboratorios, entre salas que están dedicadas a preparación de muestra y 12 equipos para diferentes técnicas analíticas, las que principalmente son utilizadas para atender al ámbito científico y externos”.

En el ámbito interno de la Universidad, señala Vargas, “se atiende a investigadores de áreas que van desde la ingeniería hasta el área de las ciencias, de la física, la química, las ciencias farmacéuticas. Hemos trabajado en el área de la ingeniería en construcción, con geología, con ingeniería en minas y arqueología”. Añade que es importante que las “técnicas analíticas sean de amplio uso y que todos los investigadores de la UCN que puedan ser potenciales usuarios conozcan de estas capacidades de la Universidad y que puedan y sepan llegar para poder obtener espacios de análisis para complementar sus investigaciones”.

Servicios para la minería

MAINI, además, destaca por sus capacidades para atender al sector minero, gracias a sus servicios de microscopía electrónica automatizada de barrido “QEMSCAN®” y de difracción de rayos X. La primera de ellas es una técnica que la universidad heredó de un convenio de colaboración científica con la empresa BHP, que donó las instalaciones con este equipamiento, y que actualmente permite prestar servicios a grandes empresas como Minera Escondida y Angloamerican.

Según explica Marina Vargas, “las aplicaciones de la mineralogía “QEMSCAN®” se da desde la exploración y modelamiento del recurso, desde la evaluación, hasta el apoyo para la validación de los modelos geológicos o geometalúrgicos y, posteriormente, al seguimiento y control de los procesos de recuperación de cobre-molibdeno (según sea). También, se utiliza para la validación de nuevas opciones de procesamiento mineral, permitiendo investigar donde están aquellas oportunidades de mejora que puedan tener las plantas para la recuperación del metal. Durante todo el proceso minero “QEMSCAN®” puede ser una herramienta súper útil”, añade.

Para especificar este tipo de servicios, la directora de MAINI agrega que “la mineralogía QEMSCAN es una poderosa herramienta que entrega información cuantitativa de los minerales que están presentes en el material, los portadores del elemento de interés y -más allá- se puede cuantificar la forma de ocurrencia del material de interés, tamaños, asociaciones, grado de liberación, variables que permiten visualizar si existen mejores posibilidades de recuperar,  y además, detectar la presencia de otro tipo de materiales, que quizás no son de interés, pero que sí tienen impacto en el proceso. Si esto lo unes con la

difracción de rayos X, que identifica las fases minerales de acuerdo a su estructura cristalina, se convierte en una muy buena técnica para complementar la información obtenida a través de la microquímica de QEMSCAN®”.

Proyección

En la Unidad de Equipamiento Científico MAINI buscan reforzar sus capacidades, pensando en la mejora, actualización y adopción de nuevas herramientas analíticas. Según indica Marina Vargas, “actualmente se está trabajando en la evaluación de nuevas tecnologías para migrar desde la Mineralogía Automatizada de Barrido QEMSCAN® a otra que tenga soporte de largo plazo en hardware y en software y que nos permita darle un valor agregado a lo que ya hacemos actualmente (…) En eso estamos enfocados, en determinar cuál es la mejor tecnología para migrar, más allá de lo que hoy en día existe en Chile o lo que hayan adoptado la mayor parte de los laboratorios en el país, nosotros necesitamos ver las opciones, sus ventajas y el impacto en la migración, ya que nuestros usuarios necesitan mantener consistencia de sus datas”.

Además, Vargas menciona el potencial de algunos de sus servicios. “En el Lab SEM además de los dos equipos QEMSCAN®, contamos con un microscopio electrónico de alta resolución FE-SEM Hitachi SU5000 con detectores EDX, que nos permite realizar estudios de imagen a escala micro y nano y análisis microelemental. Pensando en que la minería no está preocupada solamente en metodologías analíticas para controlar y mejorar las recuperaciones sino también en alternativas nanotecnológicas, por ejemplo, para superar los desafíos ambientales o para dar mayor valor agregado a los materiales que recuperan o para los que se desechan, creo que ahí tenemos una oportunidad con la microscopía electrónica de alta resolución, y con la fotometría de rayos X también. Existen oportunidades con tecnologías más sofisticadas que la minería debiese salir a buscar cuando estén resolviendo desafíos más complejos y hacia allá nos gustaría orientar también nuestro servicio”.

Por otra parte, en el contexto de la última adjudicación del Concurso Fondequip-ANID, para el segundo semestre de este año 2021, MAINI espera ampliar las capacidades analíticas a través de la implementación de 2 salas limpias para el tratamiento digestivo y análisis mediante un Equipo de Especiación de Metales y Metaloides en línea a un Espectrómetro de Masas con Plasma Acoplado Inductivamente (ICP-MS), que representará una capacidad única en la macrozona norte. Además, Vargas añade que “debemos dar respuesta a la comunidad científica que ha entregado soporte a este proyecto -liderado por el académico Luis Rojas del Departamento de Química- y podemos destinar un tiempo acotado para servicios a industria privada que esperamos sea bien aprovechado para las necesidades regionales”.

Para finalizar, la directora de MAINI extiende la invitación, a todo el ecosistema de investigación e innovación nacional -de la UCN y externo y, en particular a la industria minera, a acceder a la Unidad al momento de solicitar y ejecutar sus análisis científicos. Para saber más detalles de las capacidades de MAINI, invita a escribir directamente a los correos electrónicos contacto@maini.cl o a mvargasa@ucn.cl e ingresar a su página web que aún tiene secciones en desarrollo pero que contiene información bastante detallada de las capacidades instaladas, además de su catálogo de servicios y tarifados disponibles y descargables (https://maini.ucn.cl/).

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